Počítačová lingvistika, někdy zvaná komputační, formální či trochu nepřesně matematická, zkoumá běžné lidské jazyky a chce je popsat natolik matematicky a logicky přesně, aby se daly analyzovat počítačovými programy. Pokud by se to podařilo, počítače a všechny další výrobky na nich založené by mohly našemu jazyku do jisté míry rozumět, a tedy s námi komunikovat a řešit úkoly zadané pro nás obvyklým způsobem – hlasem nebo psaným textem.

Takový důkladný popis jazyka však není jednoduchý, zejména proto, že lidské jazyky vznikly a vyvíjejí se přirozenou, neformální cestou. Jazyk se také špatně „měří“ – na rozdíl od zkoumání částic hmoty nepomohou ani urychlovače, ani rentgeny či něco podobného.