První velkou rodinu postupů pro utajení dat tvoří symetrické šifrovací algoritmy. Jsou proto symetrické, že se pro šifrování a dešifrování používá stejný klíč. Primitivním symetrickým algoritmem je logická operace XOR.

Pokud máme k dispozici jednorázový náhodný klíč o délce shodné jako je objem šifrovaných dat, stačí je prostě zaXORovat a máme matematicky neprolomitelnou šifru. Nicméně to je přístup příliš základní a pro většinu praktických scénářů nepoužitelný. V praxi se proto používají poněkud sofistikovanější metody, které umožňují to, o čem jsem v úvodu seriálu pravil, že je obecně cílem šifrování – zmenšit tajemství do podoby klíče.